google的艰难决定

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Google宣布Chrome不支持H.264,转而全面转向WebM,这确是近期互联网业界一个不小的震动。尽管目前已经被施密特下台的消息所盖了下去,但是这一决定的影响无疑是深远的。

对于WebM与H.264两种格式,apple4us的系列文章《搅搅 HTML5 视频这滩浑水》已经说明的相当清楚,我简单的总结一下:WebM是一种基于VP8视频格式的容器;H.264与VP8同是视频格式,他的容器通常是MP4。

WebM所使用的VP8视频格式,相对于H.264而言并无技术上的优势,但胜在免费;而H.264不仅技术优势明显,并且已经成为一种事实标准,获得了广泛的应用。

这里我无意比较两种格式究竟哪种更优秀,只需稍做了解,其中的优劣自然一目了然。但是很多时候,技术上的优势并不能为产品带来成功。一如当年的PS2,是同期的三大主机中性能最差的,但是在最终却赢得了绝对的优势。


H.264与VP8

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专利,确实是一个挺麻烦的东西。在很多情况下都是如此。为了尽可能的避免专利问题,VP8应运而生。你不得不承认,免费且开源的VP8的出现,确实带来了很多实际的意义,甚至连我所在的公司,也迅速的转向了基于VP8的WebM,并老老实实的使用着GPL协议。

我们姑且不论VP8与H.264究竟谁比谁更优秀,仅从现在的状况开始分析。

相对而言,H.264是一个非常成熟的视频格式,尤其是最近几年来,H.264以令人难以置信的速度发展着。目前已经被广泛的应用,从互联网的在线视频,BD蓝光,甚至到通信广播的数字电视,连优酷等网站也已经一早完成了到H.264的迁移。

不仅如此,H.264的广泛应用也得到了硬件厂商的重视。目前大部分主流的硬件,包括显卡,到手机的芯片,都已经能够完成针对H.264格式的硬件解码。

H.264是目前视频格式的事实标准,完全不过分。

 

这个时候,商业组织的优势就已经凸显了出来。相对而言,WebM所使用的VP8视频格式在各方面都处于劣势。到目前为止,VP8也没有在大范围内被使用过,硬件厂商的相关支持也还没有落实到行动中。

但是,WebM终究是一个免费且开源的格式,如果能够大范围普及的话,我相信对于任何人都是有意义的。

 

HTML5与移动网络

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视频格式之争并不是现在才有的事情,但是能够被如此引人注目的推向大众的视野,无疑是因为HTML5。

HTML5带来了如此多令人惊叹的变化,而其中最为值得研究的,就是其中新增的<video>标签。

<video>正如其名,是用来进行视频播放的。但是他与Flash不同,本身并不能做出任何播放行为,这个标签的意义也仅仅在于,告诉浏览器,“这里有一个视频,你快点来播放吧”;而剩下的事情,就全部交给了浏览器。

也正因为如此,<video>在不同的浏览器上也就出现了不同的分歧。尤其是对于Opera和Firefox这样的浏览器而言,H.264高昂的专利授权费用是他们所不能承受的。于是,不同的浏览器也就选择转向支持不同的视频格式。

这个事情的高潮,则出现在移动网络上。

现在互联网的在线视频,大多需要调用Flash进行播放,而Flash与浏览器不同,是一个外部的非必需的插件。考虑到Flash在个人电脑上恐怖的占有率,这似乎从来都不是个问题。

但是在手机平台,Flash的出现成为了一出闹剧。极差的运行效率,给那些曾经期待他的用户带来的是噩梦般的体验;对于手机厂商,比如苹果而言,将一个用户所急切需要的核心功能交给第三方厂商来做,也是绝对无法忍受的。

HTML5适时出现,给这一切带来了转机。仅仅只需要更新浏览器,就可以完整的收看在线视频,而无需借助第三方的力量。这正是苹果所期待的东西,因此苹果公司几乎是最早宣布支持H.264格式的厂商之一,并且也极为迅速的将其部署在了iPhone手机中。

随着YouTube开始大范围部署HTML5视频,<video>的实用性已经勿庸置疑,内置浏览器的可靠性也远非第三方的Flash插件所能媲美。以苹果为首的iPhone、iPad等移动设备,也正凸显出HTML5的优势。

可以说,HTML5发展,几乎就是踩着Flash的尸体在前进。

 

Google的抉择

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Google从收购On2的那一天开始,显然就已经看到了移动网络的巨大潜力,那么利用自己的优势不遗余力的推广VP8也就是必然的,尤其是在Android和Chrome同时大受好评之际,正是最佳的时机。

可惜Google自己不生产手机硬件,因此现在大部分的Android手机都已经从硬件方面支持H.264视频格式,Google对此无能为力,他所能做的只是继续唆使更多的硬件厂商支持WebM。

但在Chrome方面,情况则完全不同。对于开放的PC而言,几乎不用考虑硬件支持的情况,所需要的仅仅只是更新的解码器。这正是Google期待已久的。

 

基于以上种种考虑,Google出手了。但出乎我们所有人意料的是,Google并不是大张旗鼓的展开WebM的新一轮轰炸,而是逆势而动,宣布在自家的浏览器Chrome中停止对竞争对手的格式H.264的支持。

这真是一个艰难的决定。

Google的行为,不由得让我联想到了前些日子那个著名的中国企业,在自己的生死存亡之际做所做出的艰难的决定。实在太相似了,同样是以退为进,利用客户端占有率的优势,打击竞争对手。至于用户,长远看来,总是会得到好处的。

 

我从不怀疑WebM的重要意义,对于他的未来也充满了期待。但是即便如此,想要战胜H.264,绝非一朝一夕能够实现的。“聪明”的Google选择走了一条捷径,一条我们似曾相识的道路。这里我也只能祝福,一路走好。

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